L’infinito fascino delle montagne

Le nove ore di viaggio che ci portano a Pokhara scorrono dolcemente, tra una fermata per sgranocchiare qualche pakora, la pausa pranzo ed un’infinità di collisioni sfiorate giungiamo a destinazione. A dir la verità, un paio di chilometri prima d’arrivare in città, lo specchietto del bus viene disintegrato da un autocarro che stringe troppo la curva e così ci fermiamo per un’ultima sosta non programmata. Il piccolo paese che si affaccia sul lago è decisamente turistico, gli alberghi ed i ristoranti si susseguono lungo la strada principale, alternandosi a negozi in cui si può trovare tutta l’attrezzatura immaginabile necessaria per sostenere i vari trekking attorno al massiccio dell’Annapurna. Per le strade si incontra gente proveniente da tutto il mondo che si prepara ad affrontare una lunga camminata, oppure chi è appena tornato da una spedizione e, felice di aver raggiunta la meta prefissata, si gusta del cibo occidentale in uno degli ottimi ristoranti. Anche noi cediamo al fascino della montagna ed in una della numerose agenzie organizziamo tutto quello che ci necessita per un piccolo giro alle pendici dell’Himalaya in tutta comodità.

img_7618Trascorriamo un paio di giorni ciondolando nel paesello degustando ottime pietanze, godendo dell’atmosfera rilassante e compiendo qualche acquisto per affrontare al meglio il trekking. Decidiamo che queste due settimane in Nepal sono le nostre vacanze durante il giro del mondo. Il giorno della partenza ci presentiamo in agenzia e veniamo consegnati nelle mani della persona che ci condurrà su e giù per quelle che qui vengono chiamate colline. Krishna è una guida veramente premurosa, non ci fa mancare assolutamente nulla e in tutti i luoghi dove pernottiamo la vista sulle montagne è incredibile, ci procura le stanze migliori, con letti comodi e doccia con acqua calda. Sull’arco dei cinque giorni percorriamo cinquantasei chilometri partendo dall’altitudine di mille metri e raggiungendo i tremiladuecentodieci metri sopra il livello del mare di Poon Hill, dove il terzo mattino godiamo di una splendida alba con le catene montuose dell’Annapurna e del Dhaulagiri che fanno da sfondo. Passo dopo passo, scalino dopo scalino non ci stanchiamo mai dello straordinario paesaggio che ci circonda. Attraversiamo villaggi, foreste, proseguiamo su sentieri che procedono tortuosamente attraverso campi coltivati a miglio, guadiamo ruscelli d’acqua fresca e tutto ciò sotto l’imponente sguardo delle cime innevate che raggiungono i settemila metri o addirittura superano i fatidici ottomila.

img_7564Queste montagne incutono paura, ma allo stesso tempo infondono pace e tranquillità nell’anima di chi sa coglierne il fascino misterioso che sono in grado di suscitare. Questi luoghi hanno la forza di attirare gli amanti della montagna ed una volta catturati non gli lasciano tregua fino a che non tornano per affrontare un nuovo percorso nel paradiso himalayano. La sofferenza che può manifestarsi in un essere umano mentre percorre la sua via attraverso i massicci del Nepal viene sicuramente ripagata dalla soddisfazione di essere riuscito a raggiungere l’obbiettivo prestabilito. Tutto, inclusa l’estrema cordialità e gentilezza del popolo nepalese, fa presupporre che non passerà molto tempo fino al giorno in cui torneremo a riassaggiare il sapore della natura himalayana ed a farci accarezzare nuovamente il viso da una brezza montana. Festeggiamo (con due mesi di ritardo) il compleanno di Lolli compiendo un volo nei cieli sopra Pokhara.

img_7680Sorretti da un parapendio, in compagnia di falchi ed avvoltoi, attraversiamo l’azzurro sopra le teste di scalatori e contadini, restando incantati dal panorama alpino che ci circonda.

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From India to Nepal

Our last train journey is the longest one. With three hours delay, but a very nice company of a Chilean man and an Indian woman with her young son, we finally arrive to Varanasi. Walking along the ghats (long and wide stairs that lead to the holy Ganges river) then taking a ride by boat we observe the different rituals, who prays and washes himself with the water and who watches bodies burning, these so called burning ghats are the main attraction, but it’s hard to tell how the ceremony is done just by watching. Fortunately we find, by chance, Baba Raju, a guru that takes us around the city to explore some hidden temples explaining the meaning of all what’s going on. We end up spending the whole day with him walking around, cooking and eating lunch together. We are very lucky to have met him, it makes our stay in Varanasi very interesting, now we know more about Hindus and their way of celebrating funerals.

img_7261It’s time to leave India, so at 5am we go to the bus station with our ticket for Sunauli, on the border with Nepal, but no one knows about the existence of the bus. Curious people gather around us looking at the ticket, some of them say something in their language, some make a phone call, yet nobody can help us until the station’s chief arrives and even not knowing what our ticket is, he puts us on a bus to Gorakhpur telling us that from there we can take another bus to Sunauli. After six hours we arrive at Gorakhpur and find out that our next bus doesn’t leave from the place where we are, at the information centre they tell us to take a rickshaw to the big bus station where there are hundreds of buses and nothing written in English, people point us the direction for our bus and somehow we find it, it’s very local and small which makes it the hardest journey of all, filling up more and more with people, squeezing us in our chair and with the conductor that continues spitting red stuff out of the window that keeps on coming back on to me. It only takes three hours to arrive, but it seems a lot longer. At the border we get our stamp out of India easily and on the other side, at the Nepali immigration office, they welcome us with big smiles making our visas in only few minutes. Tired of public transports for the day, we decide to take a taxi to our final destination, Lumbini. With a crazy drive we get there and find a clean and cozy room. After five weeks we have a hot shower and a comfortable bed. This is the place where Siddhartha Gautama, the historical Sakyamuni Buddha was born. We visit the temple that hosts the exact place where Maya Devi gave birth to him, then cycle around the area where different Buddhist communities from all over the world built some very spectacular temples.

img_7320The next morning we go to where our bus to Pokhara is supposed to be and surprisingly everything is the way it should be: the bus is big, comfortable, with other tourist and it leaves on the right time. We definitely are in a different country. The journey is long, but very pleasant, going up and down the mountains with some beautiful sceneries, blue sky and clear air. Pokhara is a very touristy town, from here many different trekking around the Annapurna and the Dhaulagiri ranges start, one of the most attended hiking area in the world. We take a nice room at New Tourist Guest House, is brand new with a comfy double bed, a real duvet and good running hot water so I can finally wash my hair properly. We are 800 meters above the sea level, we can see the snow on top of the great Himalayan mountains and after five months we feel some fresh air. Last time we felt cold was in Africa, after that it was always very warm. The atmosphere is really nice, peaceful and there are some very good restaurant, included an amazing Italian one where I eat some very tasty gnocchi and pizza.

img_7739Recovered from the crowd and the chaos of the last few cities visited in India, we organize a five days four nights trekking, as I’m a bit scared of how hard it could be, we arrange everything with a good patient guide and a porter. Happy to have heard and seen our two families back home through skype, we leave with our two small backpacks and a big one carried by Dinesh, the porter, whilst Krishna, the guide, explains us in detail what we are going to do day by day. The first one starts easy with a bit of up and downs, after lunch we climb up three thousand five hundred steps going from the 1540 metres of Tikhedhungga to the 1960 meters of Ulleri where we stop at a guest house with a beautiful view over Annapurna South and Hiunchuli. After breakfast we start walking uphill, soon Laura from Holland and Conny from Germany, whom we met in the evening, reach us and continue the hike with us, as the two guides know each other very well and are good friends, we will trek together for few days, which makes it a perfect deal as I and Conny walk the same “slow speed”. Late in the afternoon we arrive in Ghorepani at 2860 metres, our room is the best of all with a spectacular 180° view of the mountains. Very early in the morning we climb up to the top of Poonhill at 3210 metres over the sea level from where we admire the sun rising and slowly lightening up the snowy top of the biggest mountain I have ever seen, Annapurna I, 8091 metres, Dhaulagiri I, 8167 metres and all the “smaller” mountains around them.

img_7537Even though I thought I couldn’t breathe anymore on the way up, it was absolutely worth it. The day is very long and by the end I struggle a lot hiking up the last 300 metres to reach Tadapani at 2630 metres, fortunately everywhere we stay there is hot water, comfortable beds and very good food. The fourth day is the hardest one for me, it’s all downhill but I have a strong pain behind the knees, “bistare bistare” (slowly slowly) I get to Ghandruk, the biggest village we visit, with a population of ten thousand. The last day we finish our loop in Birethanti 1025 metres, where we started and in Nayapul the taxi picks us up to take us back to Pokhara. With only two blisters on my feet, a cold sore on my lip and painful knees, I managed to walk fifty six kilometres with two thousand eighty five metres of height difference. As if we didn’t do enough in these days, the next morning we wake up early to see the mountains from a different point of view, flying on top of Sarangkot with a paraglide.

img_7675This was the most amazing gift I could ask for my thirtieth birthday from my parents!

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Difficile lasciare l’India

Il viaggio per Varanasi si dimostra il più interessante , ma anche il più lungo. Dopo l’ennesima notte avvolti nelle lenzuola delle ferrovie indiane, al mattino, facciamo conversazione con i nostri vicini di brandina. In compagnia di una ragazza indiana che, assieme al figlio di due anni e mezzo, sta andando a trovare i genitori e di un arzillo sessantatreenne cileno che durante la sua vita ha vissuto in mezza Europa, nord e sud America passiamo la mattinata a discutere di come sta cambiando la cultura indiana, di viaggi, di esperienze di vita e molto altro. La chiacchierata è sicuramente interessante, ma dopo quasi tre ore di ritardo, in aggiunta alle undici ore di treno preventivate, è confortante intravvedere fuori dal finestrino il cartello con la scritta “Varanasi”. Una volta messo piede fuori dalla stazione comincia l’ultima lotta contro la massa di autisti che vogliono dirottarci verso l’uno o l’altro hotel dove ricevono una provvigione. Districandoci tra quelli che raccontano un infinità di menzogne e quelli che propongono prezzi per turisti appena sbarcati nel subcontinente, troviamo il rickshaw che serpeggiando nel traffico ci porta alla nostra guesthouse diretto e senza ulteriori seccature. Dopo pranzo cerchiamo un’agenzia che possa prenotare due posti su un bus che ci porti al confine con il Nepal, ma anche questa semplice azione in India si trasforma in una piccola impresa. Una volta conquistato il nostro biglietto facciamo una passeggiata sui ghat, ovvero le scalinate da dove i pellegrini accedono al fiume sacro per bagnarsi e purificarsi.

img_7222Il giorno successivo, di buon ora, ci dirigiamo in riva al corso d’acqua e contrattiamo, con uno dei numerosi barcaioli, il prezzo per percorrere a bordo di una piccola imbarcazione un tratto di fiume da dove osservare quello che accade sulle scalinate. Esistono ottantatre ghat, ma solo in tre di essi viene praticato il rituale che interrompe il ciclo della reincarnazione, ovvero la cremazione del corpo del defunto. Il rituale vuol sì che prima il cadavere venga immerso nelle acque del Gange, in seguito viene appoggiato sulla catasta di legna a cui viene dato fuoco con la fiamma sacra ed infine, dopo tre ore, le ossa restanti vengono disperse nel fiume. Questo rituale si svolge giorno e notte senza interruzione e da lavoro a molte persone, compreso chi setaccia le ceneri in cerca di anelli, orecchini o altri oggetti preziosi che vengono cremati assieme al corpo e poi rivenduti al mercato. Negli altri ghat si possono vedere persone che lavano i propri vestiti, i peregrini che si bagnano con le acque sacre e addirittura qualcuno che purifica il proprio interno bevendo dal fiume. Anche qui, come nel resto del paese, le mucche sacre sono praticamente ovunque e mangiano quello che trovano nella spazzatura, con qualche diversivo quale i fiori offerti durante le cerimonie e chi è più fortunata riceve un po’ di verdura come dono da parte di una buon’anima. Quando passano a miglior vita vengono gettate pure loro nel Gange e ogni tanto, tra i vari rifiuti che galleggiano, un qualche cadavere affiora dall’acqua.

img_7201Varanasi è una città molto controversa, come i personaggi che la popolano e noi facciamo conoscenza proprio di uno di loro. Baba Raju è un guru che gestisce un piccolo ashram nella città vecchia e dopo aver scambiato una battuta con noi per strada comincia a consigliarci alcuni luoghi da visitare. Si propone di guidarci, senza dover pagare nulla, attraverso i labirinti di viuzze per raggiungere i posti consigliati e noi, non avendo nulla da fare per tutta la giornata, accettiamo. È lui che ci spiega in dettaglio la procedura della cremazione e da molte risposte ai nostri quesiti riguardo la religione Hindu. Dopo aver visitato alcuni templi nascosti tra le abitazioni della fitta giungla cittadina ci fermiamo presso Blue Lassi a gustarci l’ultima bevanda a base di jogurt e mentre assaporiamo la gustosa pozione vediamo passare davanti ai nostri occhi ben tre corpi che andranno a interrompere il ciclo della reincarnazione. Infine veniamo pure invitati a casa del santone per preparare e consumare il pranzo in sua compagnia. Dopo aver trascorso un’appagante e non programmata giornata ci salutiamo lasciandogli una piccola offerta come da tradizione negli ashram.

img_7258In serata assistiamo, assieme ai molti altri turisti, alla cerimonia in riva al Gange e poi rientriamo al nostro alloggio dato che il giorno seguente ci attende una lunga giornata di viaggio. Sveglia alle quattro e mezza e quando arriviamo alla stazione degli autobus chiediamo presso lo sportello delle informazioni di indicarci il nostro bus, ma nessuno è in grado di darci una risposta. Di tanto in tanto si presenta una persona nuova che chiede di vedere il nostro biglietto, borbotta qualcosa nella sua lingua o fa una telefonata, ma nessuna risposta concreta. Con il passare dei minuti si è formata una piccola folla di curiosi intorno a noi, gli spettatori confabulano tra di loro, tentano di sbirciare quello che c’è scritto sul nostro biglietto, fissano i nostri volti, ma non capiscono nulla di quello che sta succedendo. Gli addetti dell’ufficio informazioni, con uno scarso vocabolario d’inglese, ci fanno capire di sederci ed attendere. Ormai l’orario di partenza del nostro bus è già passato e nelle nostre teste cerchiamo di immaginare quale sia l’alternativa migliore per lasciare questo paese il più presto possibile. Dopo una manciata di minuti si presenta a noi il capo stazione, estraiamo per l’ennesima volta la nostra prenotazione e neppure lui ha mai visto questo tipo di biglietto, ma fortunatamente trova una soluzione e ci fa salire su un autobus con destinazione una città non troppo lontana dal confine da dove il bigliettaio dovrebbe indicarci il bus per la frontiera. Dopo sette ore giungiamo finalmente a Gorakhpur e colui che dovrebbe indicarci la via ci indica semplicemente un altro ufficio informazioni. Il mezzo di trasporto tanto desiderato non parte da qui, ma dobbiamo prendere un rickshaw e andare ad un’altra fermata del paese. Arriviamo alla stazione e non è altro che un piazzale polveroso colmo di autobus senza nessuna indicazione. Cominciamo a chiedere disperatamente a tutti gli autisti “Sunauli bus?” e tutti ci indicano la stessa direzione fino a quando finalmente troviamo il fatidico autobus, saliamo sperando che non ci siano più inconvenienti. Dopo tre ore a bordo di un ferro vecchio stipato di passeggeri, quando il sole è ormai già calato, raggiungiamo la tanto sperata frontiera. Riceviamo il nostro timbro d’uscita dall’India, evitiamo gl’ultimi procacciatori d’affari indiani e attraversiamo il confine a piedi. Veniamo accolti dai doganieri nepalesi con un grande sorriso e dopo una breve procedura siamo ufficialmente in Nepal. Assuefatti dai mezzi pubblici ci concediamo un taxi fino alla nostra destinazione finale. Arrivati a Lumbini passiamo un paio di hotel prima di scegliere la nostra stanza presso Lumbini Guesthouse. Finalmente, dopo un mese in India, un materasso comodo e acqua calda. Questo è il luogo della nascita di Buddha ed è colmo di templi fatti erigere da varie associazioni sparse per il mondo, alcuni veramente straordinari, altri ancora in costruzione.

img_7338Dopo un’ottima dormita, a bordo di una bicicletta, girovaghiamo tra i vari santuari ed in serata, visto che la cucina indiana è principalmente vegetariana ci concediamo un buon piatto a base di carne.

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Altro giro, altro felino

La tranquillità di Pushkar viene di giorno in giorno interrotta sempre più sovente dai botti di petardi e fuochi d’artificio che celebrano il Diwali. Il culmine dei festeggiamenti viene raggiunto domenica trenta ottobre, quando la maggior parte delle botteghe è chiusa e la frequenza degli spari crea un’atmosfera di guerra che prosegue fino a notte fonda, con alcuni strascichi che si protraggono fino al giorno seguente. Eccetto i festeggiamenti per la festa Hindu per eccellenza, Pushkar è veramente un paese che cattura i turisti e non li molla più. Di per sé non ha molte attrazioni, ma la via dei bazar e i numerosi punti di ristoro che s’affacciano sul lago sacro hanno la facoltà di trattenere le persone che vi transitano molto più di quanto programmato.

img_7020Dopo una manciata di giorni i volti che si incontrano per le strade sono i medesimi e si comincia ad avere un bar di fiducia dove consumare un buon chai o un buon caffè osservando la vita che scorre davanti agli occhi. Dopo aver tanto osannato il cibo indiano non potevamo lasciarci scappare la possibilità di apprendere alcune ricette per accrescere il nostro bagaglio conoscitivo. Grazie a Shivani passiamo una giornata tra fornelli, verdure e spezie per cucinare ed assaporare alcuni tra i nostri piatti prediletti. Un’esperienza decisamente appagante che speriamo possa dare i suoi frutti una volta tornati in patria. L’India attira molti personaggi particolari come l’uomo con cui condividiamo il tavolo per una colazione da Honey Dew. Alla prima apparenza lo categorizziamo come indiano, ma rimaniamo sorpresi quando dopo alcune frasi scambiate tra di noi sentiamo uscire dalla sua bocca le seguenti parole: “Di dove siete?”. Con stupore rispondiamo “Svizzera” e parte una lunga ed interessante discussione con il siciliano emigrato in India ben trentacinque anni fa e perfettamente integrato nel paese. Purtroppo la nostra vita stressante ci costringe a sottoporci ad una seduta di massaggi ayurvedici coccolati dalle mani esperte di Deepak che completa il trattamento con alcuni consigli sull’alimentazione e le abitudini quotidiane. Oziando sui cuscini dei vari ristoranti posizionati sui tetti le giornate scorrono velocemente ed è ormai già trascorsa quasi una settimana. A malincuore lasciamo questo borgo familiare per raggiungere Agra e il monumento più famoso del subcontinente. Arriviamo la sera tardi, ceniamo alla stazione ferroviaria per un franco e cinquanta in due e ci dirigiamo all’ostello a bordo di un tuk tuk che ci costa più della cena. L’indomani, alle sei del mattino, siamo già in fila per accedere al Taj Mahal e dopo aver subìto i minuziosi controlli, finalmente, varchiamo l’entrata principale e davanti a noi un muro di nebbia ci impedisce di scorgere il mausoleo. Man mano che ci avviciniamo si profila la figura della più straordinaria costruzione dell’India e noi non possiamo che ammirarla esterrefatti. Da qualsiasi angolatura lo guardiamo rimaniamo basiti per la sua incredibile bellezza.

img_7070Avvicinandoci ulteriormente cominciamo a distinguere i dettagli composti da varie pietre colorate che, finemente incastonate nel marmo bianco, rendono l’edificio senza eguali nel mondo intero. Questo mausoleo fatto erigere per volontà dell’imperatore Shan Jahan, in memoria della moglie morta durante il parto del loro quattordicesimo figlio, a nostro parere entra a piena ragione nella lista delle sette meraviglie del mondo moderno. Dopo aver ammirato a lungo questo favoloso monumento ritorniamo alla realtà e ci rendiamo conto che abbiamo da trascorrere quasi due giorni interi in quella che reputiamo la più brutta città del nostro percorso indiano. Contavamo sull’ostello prenotato, ma purtroppo non è degno del suo omonimo a Rishkesh e gli unici altri ospiti che incontriamo nell’area comune sono dei fastidiosi moscerini. Ci rinchiudiamo in camera e passiamo la giornata a pianificare il viaggio per i mesi a venire. Il giorno seguente, la pessima colazione servitaci ci induce ad andarcene a gambe levate per trovare un luogo migliore dove attendere il nostro treno notturno. Fortunatamente ci imbattiamo nell’accogliente ristorante Sai Palace, con vista sul Taj Mahal, prezzi inferiori alla media della città e soprattutto con un servizio efficiente e gentile che ci ridipinge il sorriso sul viso. Dopo esserci costruiti una brutta opinione su Agra e i suoi abitanti, grazie a questo luogo, partiamo per Khajuraho con il ricordo un po’ più addolcito. Scendiamo dal convoglio alle prime luci del sole ed in stazione ci aspetta un rappresentante del nostro hotel che ci indirizza verso un tuk tuk. Una volta preso possesso della nostra camera diamo un occhiata al menu del ristorante, ma visti i prezzi decidiamo di consumare la colazione altrove. La nostra scelta ricade sull’ottimo Sunshine Restaurant e con il ventre colmo ci dirigiamo verso l’attrazione principale del paese. Quello che rende così speciali i templi di Khajuraho sono le moltitudini di figure erotiche con donne e uomini ritratti in posizioni acrobatiche, tanto da essere conosciuti anche con il nome di templi del kamasutra.

img_7112Gironzoliamo nel parco che racchiude i monumenti osservando le varie raffigurazioni fino all’ora di pranzo, dopodiché rientriamo all’albergo facendo tappa al nostro ristorante di fiducia. Avendo ancora una giornata da trascorrere in questo luogo senza ulteriori particolari attrazioni accettiamo di partecipare al safari proposto dal simpatico ragazzo della reception. Il giorno seguente, dopo un’ottima dormita, montiamo sui sedili del fuoristrada che ci porterà sulle strade polverose del Panna National Park. Fiduciosi di incontrare un’altra tigre ci inoltriamo nel parco e guardandoci attorno scrutiamo molti degli animali incontrati nel Ranthambhore National Park. Girovaghiamo per un paio d’ore, ma della tigre solo le tracce lasciate sulla sabbia. Sulla via dell’uscita, quando le speranze si sono ormai ridotte ad un misero lumicino, ecco che tra le foglie spunta la sagoma di un leopardo agilmente poggiato su di un ramo che ci osserva con sguardo disinteressato.

img_7187Restiamo ad ammirarlo per un po’, ma l’imminente chiusura del parco ci costringe a lasciarlo sonnecchiare sul suo ramo mentre noi facciamo rientro a Khajuraho per prendere l’ultimo convoglio delle ferrovie indiane che ci condurrà nella città sacra per eccellenza.

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Happy Diwali

Here comes Diwali, celebrated in whole India and everywhere in the world where there’s a big Indian community. Their way of celebrating though is very different from ours: it’s strictly prohibited to eat meat and drink alcohol! Back home this would mean no party, here everybody is happy and full of smile, around the streets they’re wishing us “Happy Diwali”. They gather with their big families and, before having a good meal, they prey and donate small terracotta pots to the god of luck. By the evening the lake of Pushkar is all surrounded by these candlelight bowls, which make a beautiful effect to look from the rooftop of one of the many restaurants. In the last few weeks people have been buying new clothes, new furniture, anything they could afford and now is the time for them to show off with all of these new items. The main activity is shooting fireworks, very cheap and loud fireworks that will keep on going nonstop for thirty five hours, make it sound like we are in the middle of a war. Beside all this we have a great time in Pushkar, a small holy town where after four days we know everyone and everyone knows us. In Honey Dew, a tiny hole in the wall restaurant where the owner after many years still makes the same dishes, we have a proper coffee and some magnificent original meals, here we also meet a fully Indian dressed guy who comes from Sicily, a very interesting meeting. We attend a cooking class at Shivani’s house learning to make the main local dishes, included chai masala and lassi and we have a very good Ayurvedic massage followed by some helpful tips of how to behave and what to change of our dietary.

img_6988It’s time to move again, this time to the most visited place of this whole area of India, Agra with its Taj Mahal. Soon as we get out of the train, autorickshaw drivers start tormenting us, to get rid of them and because it’s already late in the evening, we stop at a small stall, find a place at the table and have something to eat. When we arrive at the hostel we are extremely disappointed to see that there’s no one at the common area, the food is not good and the room is filthy, full of mosquitoes, which will turn out to be the only other guests of this wretched place. Early in the morning, at 5:30am, we walk to the ticket counter, we take the free shuttle bus to the entrance and we queue up, men and women strictly separated as usual here in India. Everybody gets carefully checked, no bags or animals are allowed, so Martin had to stay in the room with the mosquitos. It’s very foggy and once entered the main gate we cannot see anything, but the further we go and the more we see it, until we get right in front of it, the Taj Mahal.

img_7081Describing it, watching videos of it or looking at photos of it do not correspond to the real beauty of this mausoleum, no wonder is known as one of the nicest building on earth, it really is. The perfection and technique of every single detail is simply astonishing! We only spend two nights here, which is already too much, the city has nothing else to offer, food and accommodation are more expensive than anywhere else and people are very hassling, but it’s absolutely worth stopping, the Taj Mahal is a must for anyone travelling around Rajasthan. Fortunately when we get back at the hostel the owner gives us a better room, I think he understood that we’re not happy, we have a better sleep here, but after a pour breakfast we decide to move to the rooftop of Sai Palace hotel to spend the afternoon waiting for the night train, from here we can enjoy the view of the beautiful Taj Mahal and Martin has the chance to see it too, which makes him very happy. Next stop is Khajuraho, famous for its erotic temples, built between year 950 and year 1050. The sculptures that cover the remaining twenty five temples are in fact images of men and women in different Kamasutra positions, with one exception where a horse is involved, Martin is quite shocked to see the scene.

img_7114Half a day is enough to discover these bizarre buildings, so the next day we take another chance to spot some dangerous wild life. In Panna National Park until almost the end of the safari we only see the usual common animals, on the way to the exit of the park we luckily spot a wonderful leopard chilling on the tree. We say goodbye to the nice owner of Zen Hotel that offered us a dinner in exchange for a place to stay during his annual visit to north Italy and our beautiful Ticino, then we leave for our last destination of this country.

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All’ombra del forte

Sbarchiamo nella tranquilla Jaisalmer e a primo acchito sembra decisamente più a misura d’uomo rispetto alle altre città del Rajasthan. Viene anche chiamata città d’oro a causa delle sue costruzioni interamente in arenaria gialla che creano uno spettacolo surreale, mentre il forte che sovrasta l’abitato pare un castello di sabbia nel bel mezzo del deserto. È un piacere passeggiare per le stretta viuzze, cercando di evitare le mucche e i loro escrementi, per ammirare l’infinità di piccoli negozi che espongono prodotti d’artigianato, oggetti d’antiquariato, enormi stoffe multicolori che al riflesso del sole fanno luccicare gli specchietti incastonati nelle cuciture e qualche donna che vende freschi prodotti dell’agricoltura locale. Quando il calore del sole comincia ad affievolirsi ci addentriamo nei viottoli del forte per sorseggiare un chai gustandoci il tramonto dalla sommità di uno dei bastioni.

img_6896L’attrazione principale di questo luogo è sicuramente l’escursione a dorso di cammello nel deserto del Thar e pure noi decidiamo di partecipare. Dopo una lunga ed accurata scelta optiamo per un’uscita di due giorni con pernottamento nel deserto sotto il cielo stellato. Alle otto del mattino ci troviamo con i nostri compagni d’avventura e montiamo sulla jeep che ci porterà al villaggio dove incontreremo i nostri mezzi di trasporto. Giunti a destinazione scopriamo alcune cose interessanti, per primo il camel safari viene effettuato a dorso di dromedari e secondo il deserto non è deserto, ma bensì disseminato di piccoli arbusti e qualche pianta. Facciamo conoscenza della nostra guida Nara, montiamo in sella ai quadrupedi e ci dirigiamo nel deserto. Dopo un paio d’ore di dondolio, quando il calore si fa troppo insistente, ritorniamo con i piedi per terra per consumare il pranzo sapientemente cucinato da Nara all’ombra di una pianta e mentre lasciamo trascorrere le ore più calde conversiamo con i nostri colleghi di cavalcata. Recuperati i ruminanti ci copriamo la testa col turbante e riprendiamo il cammino in direzione delle dune di sabbia da dove ammiriamo il sole che va a nascondersi oltre l’orizzonte. Presto il buio ci circonda e una miriade di stelle si accendono sopra alle nostre teste.

img_6853Ceniamo, chiacchieriamo con Johann, David e Sophie e ci addormentiamo ammirando l’universo che fa da palcoscenico mentre i nostri sogni vanno in scena. Il giorno seguente facciamo rientro alla civiltà, gustiamo un pasto senza sabbia e ci godiamo una bella doccia. Trascorriamo ancora una giornata ammirando i dettagli finemente lavorati delle costruzioni di Jaisalmer prima di ripiombare nella caoticità di un’altra metropoli indiana. Tutte le città del Rajasthan sono sovrastate da un maestoso forte e Jodhpur non fa eccezione. Visto dal basso è estremamente imponente, mentre dalle sue mura si può ammirare un panorama mozzafiato che spazia dalla città nuova a quella vecchia interamente dipinta d’azzurro per distinguere le abitazioni dei bramini. Girovaghiamo tra le bancarelle del mercato, che per l’imminente Diwali sono eccezionalmente colorate ed affollate, senza cedere agli insistenti venditori che cercano di rifilarci qualsiasi cosa esposta. Cominciando ad essere assuefatti dalle grandi città indiane la scelta della nostra prossima tappa ricade sul più famigliare paesello di Pushkar.

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A camel as a friend

Now we know the difference between the two train’s classes, compare to the sleeper class the third A/C has thicker mattresses, a blanket, a cushion, sheets and, most of all, windows are sealed closed, which make the journey a lot quieter. Arrived in Jaisalmer we find the sign saying “Shahi Palace Hotel”, that’s the man that’s going to take us to our nice hotel overlooking the wonderful light brown fort. After many hours without any food I’m starving, so I straightaway order Paneer Palak and garlic Naan, one of my favourite dishes here in India, a kind of cottage cheese with spinach sauce, of course spicy as everything is, and flat garlic bread. We then spend the afternoon asking every agency we can find what they offer for camel safari, everyone has different routes and different prices. Towards the evening we enter the fort area and we stop at Shiva cafe for a drink, here we meet two couples from Leicester that are also trying to figure out which would be the best safari. They are waiting for the owner of the place to explain what they have to offer, while another couple from Germany tells us that they had a great time with them, so after hearing the program and sticking to the price they manage to bargain, we decide to go with them, not the day after, like the two English couples, but two days after. The next day we sleep long in the morning and go to have breakfast inside the fort at Ba’s cafe, where we spend many hours relaxing and looking at the girl that is making a nice painting on the wall.

img_6752Ba will always wave at us when we pass under his rooftop restaurant. Jaisalmer is a gorgeous small town, people are very friendly, smiley and don’t hassle like they do in bigger cities. On our third day we leave by jeep to enter deeply into the desert, which isn’t as empty as I thought, there are a lot of small bushes and sometimes even big trees around. Together with Sophie and David from Belgium and Johann, a German guy that we’ve already met at the hostel in Jaipur, we jump on our camels, which in reality are dromedary. With a big pain at my tailbone (I slipped down the stairs of the train station a few days ago) it takes a while to get comfortable on the slow and calm animal. After about two hours we stop under the shadow of a tree and Nara, our guide, prepare us a chai, some pakoras and chapatti with curry vegetables for lunch. We spend the hottest hours of the day here, while the camels hang around with their front legs tightened and eat whatever leaves they can find around. We ride another hour and a half and finally we arrive at some sand dunes that look more like a “real” desert, this is where we will spend the night, the camels are let free, always with the two front legs tightened, so they cannot run away, and we drink a chai admiring the sunset. For dinner we have rice, vegetable and chapatti, then we go to sleep under thousands of stars. Soon as the sun starts appearing I wake up and not long after Nara, with his usual rhymes, wishes us good morning with a chai. After a filling breakfast and having recuperated the five camels, we head back to the starting point, where we say goodbye to Nara and Johann, who are continuing into the desert for three more days, and we go back to town by jeep.

img_6815We really like Jaisalmer and decide to stay one more day hanging around the small streets of the fort, I also do a bit of shopping, having to hold myself from buying everything I see, I buy a Shalwar Kameez, an Indian typical dress, and two door decorations. We move to Jodhpur, the blue city, here we visit the enormous fort from where we can see the wonderful old and new cities with most of the houses painted in magnificent bright blue colour. In the two evening we spend here, from the rooftop of the Baba Haweli Guest House, we have the chance to appreciate the view of the fort lightened up, whereas during the day we have a walk around the market. In these days they are selling even more colourful items as usual, because of the Diwali festival: fireworks, stickers, flower necklaces, banners, shawls, … The market is very lively and people are happy to see us hanging around. Back on a train we go to Pushkar, where Martin finds not one, but two girlfriends.

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